Los osos o úrsidos (Ursidae) son una familia de mamíferos omnívoros. Son animales de gran tamaño, generalmente omnívoros ya que, a pesar de su temible dentadura, comen frutos, raíces e insectos, además de carne. Sin embargo, el oso polar, debido a la escasez de otras fuentes de alimento, se alimenta casi únicamente de carne. Con sus pesados cuerpos y sus poderosas mandíbulas, los osos se encuentran entre los mayores carnívoros que viven en la Tierra. Un macho de oso polar pesa en promedio 500 kg y alcanza una talla de hasta 130 cm a la altura de la cruz. Se mueven con un caminar pesado, apoyando toda la planta de los pies (son, por lo tanto, animales plantígrados). Tienen orejas cortas y cola reducida.

Características

Los osos se caracterizan por su gran cabeza, orejas pequeñas, redondeadas y erectas, ojos pequeños, un cuerpo pesado, robusto y una cola corta. Las patas son cortas y poderosas, con cinco dedos provistos de uñas fuertes y recurvadas. Son plantígrados (como los humanos, apoyan toda la planta del pie al caminar) y pueden desplazarse cortas distancias erguidos sobre las patas traseras. Cuando lo necesitan, pueden ser sorprendentemente ágiles y cuidadosos en sus movimientos. El sentido del oído y la vista no son buenos, pero poseen un olfato excelente. La hibernación, esto es la capacidad de permanecer semidormidos durante la época del año donde el clima es desfavorable, es un fenómeno común, al menos entre las especies de Ursus.

Los osos actuales miden entre 1 y 2,8 m de longitud total y tienen una masa de entre 27 y 780 kg (existen registros de machos de oso polar de alrededor de una tonelada). El macho suele ser un 20 % más grande que la hembra. El pelaje es largo y espeso, y generalmente de un solo color, a menudo marrón, negro o blanco. Como excepciones, el oso de anteojos tiene un par de círculos de pelo blanco rodeando los ojos y el oso panda, tiene un patrón de coloración blanco y negro bien definido.

En cuanto a la dentición, los incisivos no se encuentran especializados, los caninos son elongados, los primeros tres premolares se encuentran reducidos o ausentes y los molares poseen una corona ancha y baja especialmente apta para una alimentación omnívora. Justamente, los úrsidos actuales son omnívoros: se alimentan de pequeños vertebrados, invertebrados, huevos, frutos y otros vegetales. Sin embargo, hay dos especies de alimentación muy especializada: Melursus ursinus (oso perezoso de la India) que consume casi exclusivamente hormigas y termitas y Ursus maritimus (oso polar), la única especie estrictamente carnívora, que se alimenta básicamente de focas y morsas.

Los úrsidos se distribuyen en Eurasia y América del Norte, en las montañas Atlas del norte de África y en los Andes de América del Sur (oso de anteojos solamente), ocupando un rango de hábitats que abarca desde los hielos árticos hasta las selvas tropicales. Incluyen tres géneros actuales y ocho especies que según Hall (1981), pueden ubicarse en tres subfamilias actuales: la de los Tremarctinae, con el género Tremarctos (oso de anteojos); la de los Ursinae, con Ursus (oso negro, gris, polar, malayo, perezoso, marrón, etc.) y la de los Ailuropodinae con Ailuropoda (oso panda).

La familia Ursidae (con excepción de los extintos Agriotheriinae, cuyo registro es muy fragmentario y más antiguo que el de las otras subfamilias), se registra desde el Mioceno medio hasta la actualidad en Europa; desde el Mioceno tardío hasta la actualidad en América del Norte; desde el Plioceno medio hasta la actualidad en Asia; desde el Pleistoceno temprano hasta la actualidad en América del Sur; sólo en el Plioceno en el sur de África y en la actualidad en el norte de África.

Los Ursidae son menos diversos (en cuanto a número de especies) en el presente que en el pasado. Esto es especialmente cierto para los tremarctinos, ya que diez especies vivieron entre el Mioceno tardío y el Pleistoceno tardío en América y en la actualidad solo una, el oso de anteojos.

Actualmente, más de 250 investigadores de todo el mundo llevan a cabo estudios sobre la dieta, uso del hábitat, distribución geográfica, genética, interacción con el hombre, etc. de los osos. El objetivo final de la mayoría de los estudios es la conservación y el manejo de las poblaciones.

Distribución

En Europa

En Europa hay varias subespecies de osos como el oso pardo o el oso pardo europeo que se extiende desde la península Ibérica hasta Rusia.

En América

Actualmente viven en el continente americano cuatro especies de osos, y como se dijo previamente, hay registros fósiles que certifican una diversidad mayor en el pasado. Los osos de América se agrupan en las subfamilias Ursinae y Tremarctinae; los Ursinae se encuentran también en otros continentes (Eurasia y África del norte), mientras que los Tremarctinae poseen una distribución exclusivamente americana.

Dentro de la subfamilia Tremarctinae se reconocen cuatro géneros (Soibelzon, 2002): Plionarctos del Mioceno y Plioceno de América del Norte, una forma poco conocida considerada ancestral a los otros cuatro géneros de osos tremarctinos; Arctodus que agrupa a las especies A. pristinus y A. simus de América del Norte; Arctotherium con las especies A. angustidens, A. wingei, A. vetustum, A. bonariense y A. tarijense, registradas exclusivamente en América del Sur. Por último, Tremarctos con una especie fósil en América del Norte T. floridanus y una viviente en América del Sur T. ornatus.

En Asia

El Ursus thibetanus se distribuye por los bosques asiáticos del oeste de Afganistán y Pakistán, norte de la India, Nepal, Bután, Birmania, noroeste de China, algunas zonas de Japón y en Taiwán.

El Ursus arctos isabellinus, una subespecie del oso pardo, está presente en las laderas del Himalaya y Karakorum.

El panda gigante (Ailuropoda melanoleuca) es nativo de China central, y habita en regiones montañosas de Sichuan hasta una altura de 3500 m s. n. m.

El oso malayo (Helarctos malayanus) habita los bosques tropicales del sureste asiático en el centro-oeste de Birmania, Indochina, Malaca y Sumatra, y en Borneo encontramos una subespecie endémica).

El oso bezudo u oso labiado (Melursus ursinus) habita praderas y bosques de llanura de la India. Su hábitat se distribuía por Nepal, Bangladés, Sri Lanka y posiblemente Bután.

Revisiones taxonómicas de las especies de osos actuales

La taxonomía de los osos pandas (subfamilia Ailuropodinae) ha sido largamente debatida. Su clasificación original hecha por Armand David en 1869 los incluyó en el género Ursus, pero en 1870 fue reclasificado por Alphonse Milne-Edwards como miembro de la familia de los mapaches. En estudios recientes, la mayoría de los análisis de ADN sugieren que el panda gigante tiene una relación más cercana con los demás osos y debe ser considerado como un miembro de la familia Ursidae. El panda rojo fue incluido dentro de Ursidae en el pasado. Sin embargo, la investigación más reciente no apoya dicha conclusión y lo sitúa en su propia familia, Ailuridae, en la superfamilia Musteloidea junto con los Mustelidae, Procyonidae y Mephitidae.

Por otra parte se ha encontrado evidencia de que, a diferencia de sus vecinos de otras partes, los osos pardos de las islas ABC de Alaska están más cercanamente relacionados con los osos polares que los demás osos pardos del mundo. Los investigadores Gerald Shields y Sandra Talbot del Instituto Fairbanks de Biología Ártica de la Universidad de Alaska estudiaron el ADN de varias muestras de esta especie y encontraron que su ADN es diferente del de otros osos pardos. El descubrimiento ha mostrado que aunque todos los demás osos pardos comparten un parentesco cercano entre sí, aquellos de las islas ABC de Alaska difieren y poseen una relación más cercana con el oso polar.

Clasificación
  • Familia Ursidae
  • o
  • Subfamilia Ailuropodinae
  • † Kretzoiarctos
  • † Agriarctos
  • † Agriarctos beatrix
  • † Agriarctos depereti
  • † Agriarctos gaali (especie tipo)
  • † Ailurarctos
  • † Ailurarctos lufengensis
  • † Ailurarctos yuanmouenensis
  • Ailuropoda (pandas)
  • † Ailuropoda baconi
  • † Ailuropoda fovealis
  • Ailuropoda melanoleuca, panda gigante
  • Ailuropoda melanoleuca
  • melanoleuca, panda gigante 
  • Ailuropoda melanoleuca qinlingensis, panda de Qinling
  • † Ailuropoda microta
  • † Ailuropoda wulingshanensis
  • o
  • Subfamilia Tremarctinae
  • Tremarctos (Osos de anteojos)
  • Tremarctos ornatus, Oso de anteojos
  • † Tremarctos floridanus
  • † Arctodus
  • † Arctodus simus
  • † Arctodus pristinus
  • † Arctotherium
  • † Arctotherium angustidens
  • † Arctotherium bonariense
  • † Arctotherium tarijense
  • † Arctotherium vetustum
  • † Arctotherium wingei
  • † Plionarctos
  • † Plionarctos edensis
  • † Plionarctos harroldorum
  • o
  • Subfamilia Ursinae
  • † Agriotherium
  • † Agriotherium inexpetans
  • † Agriotherium schneideri
  • † Agriotherium sivalensis
  • Helarctos
  • Helarctos malayanus, Oso malayo
  • Helarctos malayanus malayanus
  • Helarctos malayanus euryspilus, Oso malayo de Borneo
  •  †
  • Indarctos
  • † Indarctos anthraciti
  • † Indarctos arctoides
  • † Indarctos atticus
  • † Indarctos nevadensis
  • † Indarctos oregonensis
  • † Indarctos salmontanus
  • † Indarctos vireti
  • † Indarctos zdanskyi
  • Melursus
  • Melursus ursinus, Oso perezoso
  • Melursus ursinus inornatus, Oso de Sri Lanka
  • Melursus ursinus ursinus, Osos perezoso de la India
  • † Ursavus
  • † Ursavus brevirhinus
  • † Ursavus depereti
  • † Ursavus elmensis
  • † Ursavus pawniensis
  • † Ursavus primaevus
  • Ursus
  • † Ursus abstrusus
  • Ursus americanus, Oso negro americano
  • Ursus americanus altifrontalis, Oso negro olímpico
  • Ursus americanus amblyceps, Oso negro de Nuevo México
  • Ursus americanus americanus, Oso negro oriental
  • Ursus americanus californiensis, Oso negro de California
  • Ursus americanus carlottae, Oso negro Haida Gwaii o de la Reina Carlota
  • Ursus americanus cinnamomum, Oso canela
  • Ursus americanus emmonsii, Oso negro glaciar
  • Ursus americanus eremicus, Oso negro mexicano
  • Ursus americanus floridanus, Oso negro de Florida
  • Ursus americanus hamiltoni, Oso negro de Newfoundland
  • Ursus americanus kermodei, Oso Kermode u oso espirítu
  • Ursus americanus luteolus, Oso negro de Luisiana
  • Ursus americanus machetes, Oso negro de México occidental
  • Ursus americanus perniger, Oso negro Kenai
  • Ursus americanus pugnax, Oso negro de Dall
  • Ursus americanus vancouveri, Oso negro de Vancouver
  • Ursus arctos, Oso pardo
  • Ursus arctos arctos, Oso pardo eurasiático
  • Ursus arctos alascensis
  • Ursus arctos beringianus, Oso pardo de Kamchatka
  • † Ursus arctos californicus, Oso dorado de California
  • † Ursus arctos crowtheri, Oso del Atlas
  • † Ursus arctos dalli
  • Ursus arctos gobiensis, Oso pardo de Gobi
  • Ursus arctos horribilis, Oso gris o grizzly
  • Ursus arctos isabellinus, Oso pardo de los Himalayas
  • Ursus arctos lasiotus, Oso pardo de Usuri o grizzly negro
  • Ursus arctos middendorffi, Oso de Kodiak
  • † Ursus arctos nelsoni, oso pardo de México
  • Ursus arctos piscator, Oso pardo de Bergman (¿extinto?)
  • Ursus arctos pruinosus, Oso azul tibetano
  • Ursus arctos sitkensis
  • Ursus arctos syriacus Oso pardo sirio
  • † Ursus deningeri
  • † Ursus dolinensis
  • † Ursus etruscus
  • † Ursus inopinatus, Oso pardo de MacFarlane (críptido; si es una especie legítima, está extinto)
  • † Ursus minimus
  • Ursus maritimus, Oso polar
  • Ursus maritimus maritimus
  • † Ursus maritimus tyrannus
  • † Ursus rossicus
  • † Ursus sackdillingensis
  • † Ursus spelaeus, Oso de las cavernas
  • Ursus thibetanus, Oso negro asiático
  • Ursus thibetanus formosanus, Oso negro de Formosa
  • Ursus thibetanus gedrosianus
  • Ursus thibetanus japonicus
  • Ursus thibetanus laniger
  • Ursus thibetanus mupinensis
  • Ursus thibetanus thibetanus
  • Ursus thibetanus ussuricus
  • o
  • † Kolponomos
  • † Kolponomos clallamensis
  • † Kolponomos newportensis

Los géneros Melursus y Helarctos son a veces incluidos en Ursus. El oso negro asiático y el oso polar tuvieron sus propios géneros, Selenarctos y Thalarctos respectivamente, los cuales ahora son usados como subgéneros.

Fuente: wikipedia.org